¿Por qué hay que agitar el ketchup antes de servirlo?

Parece una pregunta tonta pero hasta hace bien poco los físicos teóricos que intentaban responder a tal pregunta no se ponían de acuerdo…

Veamos, acabas de hacerte una suculenta hamburguesa a la que solamente le queda un poco de ketchup para ser perfecta y tras el primer intento de servirlo no le da la gana salir del bote. “Bueno, voy a agitar el bote a ver si hay suerte… ¡¡MIERDA!!”. De repente sale un inesperado superchorro que inunda tu preciada comida. ¿A quién no le ha pasado alguna vez?.

A este complejo y traicionero fenómeno se le denomina ‘adelgazamiento por corte’ o ‘dilución por corte’ (en inglés shear thinning) y es más común de lo que parece… Aparte del ketchup se da en sustancias como la sangre, la pintura, la nata montada, ciertos aceites para motor o la mayoría de los plásticos derretidos.

¡Claro que sí…! La sangre se licúa al ser agitada, la pintura en la brocha es líquida pero luego en la pared no escurre y la nata en spray sale con aparente facilidad del bote para luego convertirse en un pegote que desafía a la ley de la gravedad… ¡Lo vemos más a menudo de lo que pensamos!.

Los entendidos en la materia suelen llamar a las sustancias que les ocurre este fenómeno fluídos pseudoplásticos y no, a Belén Esteban no se la considera todavía uno de ellos.

Pero bromas aparte, ¿por qué ocurre esto?. Hasta hace muy poco nadie se ponía de acuerdo con el problema pero para intentar atisbar un poco de luz el investigador Robert Berg del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (National Institute of Standards and Technology) diseñó un sencillo experimento que se debía realizar bajo una serie de condiciones especiales de temperatura y presión (también llamado “punto crítico”)… Y el mejor lugar para ello era la microgravedad del espacio.

La relación temperatura-presión del "punto crítico". Créditos: nasa.gov

La experiencia (llamada CVX-2) se programó para la misión espacial STS-107 de Enero de 2003 y consistía en observar cómo se comporta el gas noble xenón bajo esas ciertas condiciones que lo conducen al llamado “punto crítico” y que lo convierten en una especie de ketchup simplificado.

Explicado de una manera más sencilla, todo investigador científico necesita siempre simplificar el problema para poder estudiarlo y la salsa de tomate o la sangre no suelen ser molecularmente sencillas… Así que la idea fue transformar al xenón en un líquido que se comportara como estos fluidos y ¡problema resuelto!.

El día 1 de Febrero de 2003 la STS-107 del Transbordador Espacial Columbia había concluido su estancia en la Estación Espacial Internacional y se disponía a reentrar en la atmósfera pero un desperfecto en el fuselaje protector provocó su desintegración causando la muerte a los siete tripulantes.

El accidente del Columbia provocó un parón de dos años en las misiones de la NASA. Mejor no haré chistes sobre diluciones...

Antes del accidente ya se había transmitido parte de los datos del experimento pero milagrosamente de entre los restos del transbordador hallados en Texas apareció intacto el disco duro que contenía los resultados registrados durante la experiencia ideada por Berg.

Eso SÍ que es suerte y no lo de las serendipias.

El famoso disco duro. Créditos: nasa.gov

En fin, gracias a ello la comunidad científica pudo comprobar como se cumplía para fluídos simples una de las teorías más importantes que trataba el tema (la Teoría del Acoplamiento Dinámico de Modos) y así poder abordar con éxito el estudio del fenómeno en sustancias más complejas.

Aunque es un gran avance para cualquier tipo de industria me temo que a corto plazo seguiremos cargándonos las hamburguesas por echar demasiado ketchup…

P.D.: Si quieres información técnica y científica acerca del experimento date una vuelta por aquí o por aquí y si te da igual que esté en inglés puedes pasarte por aquí también. Con esta entrada he intentado contar más o menos lo mismo pero de una manera algo más sencilla… Espero que haya servido 😉

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Un pensamiento en “¿Por qué hay que agitar el ketchup antes de servirlo?

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